ドーナツが食べたい?ジャンクフードの衝動は腸から脳への信号であることを科学者が発見


gutnews.comより

ジャンクフードを食べたくなる衝動に駆られる腸と脳のシグナルが、科学者によって発見された。この信号は、脂肪分の多い食べ物への欲求を刺激し、肥満や暴飲暴食の新しい治療法として期待されている。

ハンバーガーやピザ、アイスクリームのおいしさには抗しがたいものがあるが、この新発見の回路をオフにすることが鍵を握っているのかもしれない。この回路は、腸にある脂肪センサーと灰白質にあるニューロンをつないでいる。信号が神経に沿って伝わり、不健康な食べ物への欲求を駆り立てるのです。

「我々は、脂肪と糖分の過剰摂取が肥満と代謝異常の流行を引き起こしている、前例のない時代に生きています」と、筆頭著者であるコロンビア大学の博士研究員、Mengtong Li博士は声明で述べている。"我々が、脂肪に対する飽くなき欲求をコントロールしたいのであれば、これらの欲求を駆動する重要な導管が、腸と脳の間の接続であることを、科学は我々に示しています。"

この研究は、過食によって引き起こされる世界的な健康危機の拡大に対抗して、そのつながりを断ち切る可能性を提起しています。この研究は、研究チームの糖質に関するこれまでの研究成果を基に行われている。彼らは、腸内の糖分に反応して、同様の反応を示すことを発見した。一方、カロリーのない人工甘味料は同じような効果を示さず、ダイエット飲料がなぜ私たちに満足感を与えないのかに光を当てている。

「私達の研究は、舌が、甘み、塩味、脂肪分など、私達が好むものを脳に伝えることを示しています」と、共著者のコロンビア大学ヴァージロス医科外科の生化学・分子生物物理学・神経科学の教授であるチャールズ・ズーカー博士は言う。「しかし、腸は、我々が何を欲しているか、何を必要としているかを脳に教えてくれるのです。

実験では、リ博士は、大豆油の成分か、腸に影響を与えないことが知られているおいしい甘い物質が溶け込んだ水をマウスに与えた。数日後、実験用のネズミは、遺伝子組み換えで脂肪を舌で味わえないようにしたネズミでさえも、この配合飼料を強く好むようになった。

ズーカーは言う、「ネズミは脂肪を味わうことが出来ないにもかかわらず、脂肪を摂取しようとするのです」。

腸から脳への信号を伝える迷走神経細胞(核は青色で表示)と、脂肪嗜好を司る細胞(緑色)。(出典:Mengtong Li / Zuker lab / コロンビア大学ズッカーマン研究所)。

研究者らは、脂肪に対する行動反応は、特定の脳回路によって引き起こされていると推論した。スキャンの結果、脳幹のある特定の部位、cNST(caudal nucleus of the solitary tract)のニューロンが活性化することがわかった。

この領域は、先の砂糖嗜好に関する発見にも関与していた。李博士は次に、メッセージを伝えるコミュニケーションラインを発見した。腸と脳をつなぐ迷走神経の神経細胞も、マウスの腸に脂肪がつくとピクピクと活動するのだ。

次に彼女は、腸そのもの、特に腸を覆っている内皮細胞を詳しく観察した。脂肪に反応して迷走神経に信号を送る細胞は2種類あった。

「1つは、必須栄養素の総合的なセンサーとして機能し、脂肪だけでなく、糖やアミノ酸にも反応する細胞群です」と李は説明する。「もう一つのグループは、脂肪だけに反応し、脳が脂肪と腸内の他の物質とを区別するのを助ける可能性があります」。

彼女は、さらに一歩進んで、薬物を使って細胞をブロックしました。どちらのグループからのシグナルも遮断すると、迷走神経細胞が腸内の脂肪に反応しなくなった。迷走神経細胞そのものやcNSTの神経細胞を不活性化する遺伝学的手法も、同じような効果をもたらした。どちらの場合も、マウスは脂肪に対する食欲を失いました。

「これらの介入により、腸から脳までの生物学的な各ステップが、動物の脂肪に対する反応に重要であることが検証されました」とLiは言う。「これらの実験はまた、脂肪に対する脳の反応、ひょっとしたら食べ物に対する行動を変えるための新しい戦略も提供してくれます」。

賭けは高くつく。肥満の割合は、1980年以来、世界中でほぼ倍増している。今日、5億人近くが糖尿病を患っている。

「砂糖と脂肪を多く含む安価で高度に加工された食品の過剰摂取は、特に低所得者や有色人種の人々の健康に壊滅的な影響を与えています」と、ズーカーは指摘する。「これらの食品が、味覚や腸脳軸の基礎となる生物学的機構をどのように乗っ取るのかが分かれば分かるほど、介入する機会が増えるでしょう。

この研究は、雑誌「ネイチャー」に掲載されています。

レポート:マーク・ワゴーン、サウスウエスト・ニュース・サービス

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